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ScienceDaily (3 febbraio 2012)
Marte potrebbe essere stato arido per più di 600 milioni di anni, rendendo troppo ostile per una vita per sopravvivere sulla superficie del pianeta, secondo i ricercatori che sono stati svolgono il compito faticoso di analizzare le singole particelle del suolo marziano. Il dottor Tom Pike, dell'Imperial College di Londra, discuterà l'analisi del team ad un Agenzia Spaziale Europea (ESA) riunione del 7 febbraio 2012.

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(testo tradotto)
I ricercatori hanno passato tre anni ad analizzare i dati sul suolo marziano, che sono stati raccolti durante la missione 2008 della NASA Phoenix su Marte. Phoenix è atterrato nella regione settentrionale artica del pianeta alla ricerca di segni che era abitabile e di analizzare il ghiaccio e del suolo in superficie.

I risultati delle analisi del terreno sul sito Phoenix suggeriscono che la superficie di Marte è stata arido per centinaia di milioni di anni, nonostante la presenza di ghiaccio e il fatto che la ricerca precedente ha mostrato che Marte abbia avuto un periodo più caldo e umido nella sua storia precedente di più di tre miliardi di anni fa. Il team ha anche stimato che il terreno su Marte era stato esposto ad acqua allo stato liquido per un massimo di 5000 anni dalla sua formazione miliardi di anni fa. Hanno anche scoperto che Marte ed il suolo della Luna si sono formati nelle stesse condizioni di estrema siccità.

Le immagini satellitari e gli studi precedenti hanno dimostrato che il suolo di Marte è uniforme in tutto il pianeta, il che suggerisce che i risultati dell'analisi della squadra potrebbe essere applicato a tutto Marte. Ciò implica che l'acqua sulla superficie di Marte è stata liquida per troppo poco tempo per mantenere per la vita in superficie.

Il Dr Pike, del Dipartimento di Ingegneria Elettrica ed Elettronica presso l'Imperial, che è autore principale dello studio pubblicato nella rivista Geophysical Research Letters, spiega:
"Abbiamo scoperto che anche se vi è abbondanza di ghiaccio, Marte sta vivendo un super-siccità che potrebbe essere durata centinaia di milioni di anni. Pensiamo che il Marte che oggi conosciamo sia in netto contrasto con la sua storia precedente, che ha avuto periodi caldi e periodi umidi e che potrebbe essere stati i più adatti alla vita. Future missioni dell'ESA e della NASA, che sono previste per Marte dovranno scavare più a fondo per cercare le prove della vita, che possono ancora essere rifugiati nel sottosuolo. "

Durante la missione Phoenix, il Dr Pike e il suo gruppo di ricerca ha costituito una delle 24 squadre nella base di controllo della missione presso l'Università di Arizona, negli Stati Uniti, che lavorava sul funzionamento dei laboratori a bordo della navicella. Hanno analizzato i campioni di terreno scavato da un braccio robot, utilizzando un microscopio ottico per le immagini di particelle di sabbia di grandi dimensioni, ed un microscopio atomico per produrre immagini 3D di particelle di 100 micron di diametro. Alla fine della missione, il team ha catalogato le dimensioni delle particelle individuali di capire di più sulla storia del suolo marziano.

Nello studio, i ricercatori hanno cercato le microscopiche particelle di argilla che si formano quando la roccia è stato distrutta dall'acqua. Tali particelle sono un importante marker di contatto tra l'acqua liquida e il terreno, formando un tipo distinta nel terreno. La squadra non ha trovato nessun marcatore del genere. Hanno calcolato che, anche se le poche particelle che hanno visto che in questo intervallo di grandezza sono in argilla, infatti, hanno fatto meno del 0,1 per cento della quota totale del suolo nei campioni. Sulla Terra, argille possono portare a 50 percento o più del contenuto suolo, così come una piccola nei campioni marziane suggerisce che il terreno abbia una storia molto arida.

Si stima che il suolo che stanno analizzando era solo stato esposto ad acqua liquida per un massimo di 5.000 anni confrontando i dati con il tasso più lento delle argille che potrebbero formarsi sulla Terra.
La squadra ha trovato ulteriori prove per sostenere l'idea che il suolo marziano sia stato in gran parte asciutto nel corso della storia confrontando i dati sul suolo di Marte, della Terra e della Luna. I ricercatori hanno dedotto che il terreno si stava formando in modo simile su Marte e sulla Luna perché erano in grado di eguagliare la distribuzione delle dimensioni delle particelle del suolo. Su Marte, la squadra ha dedotto che i fenomeni atmosferici come il vento così come le meteoriti rompono il suolo in particelle più piccole.
Sulla Luna, impatti meteoritici trasformano le rocce nel suolo, in quanto non esiste acqua né allo stato liquido né nell'atmosfera per logorare le particelle.

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